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2 de diciembre de 2013

¿Conoció Federico Villarreal a Pedro Paulet?

Nacieron en tiempos y ciudades distintos pero en un momento de su vida compartieron intereses y -quién sabe- hasta pudieron tener diferencias. Villarreal nació en Lambayeque, al norte del Perú, en 1850. Paulet, en Arequipa, al sur, en 1874. Un año antes del nacimiento de éste, el matemático Villarreal, con 23 años de edad, había creado el polinomio que lleva su nombre y que sirve para elevar un polinomio a una potencia cualquiera. Comenzaba a labrar así el reconocimiento continental que se le rendiría.


En 1890, Villarreal ya era un astrónomo reconocido y jugaría un rol decisivo para que la Universidad de Harvard estableciera el Observatorio de Carmen Alto, en Arequipa. Paulet era aún un adolescente. Pero ya estaba cautivado por la astronomía y los viajes al espacio. Y ya prefiguraba su ingenioso Avión Torpedo, como contaremos más adelante.


Manuel Rojas, de la Asociación Peruana de Astronomía, cuenta que Villarreal fue el mayor divulgador de la astronomía en el Perú a fines del siglo XIX. Y ofrece un par de datos preciosos al respecto. En 1892, Villarreal publicó en el diario El Comercio "Una visita a la Luna", donde anticipaba cuáles serían las primeras impresiones que se llevarían los astronautas: "...su extrema agilidad, comparable a la de un gato, el inconcebible silencio de un astro sin atmósfera, el espectáculo de un suelo sumamente quebrado; montañas de forma redonda bastante altas y con horrorosos precipicios, en el centro de los cuales se levantan numerosos conos secundarios y volcánicos, y la visión de un cielo negro donde no se ocultan las estrellas y aparece un sol inmóvil, que necesita una semana para subir del horizonte al cenit".


Al año siguiente, un año antes de que Paulet partiese a seguir estudios en la Universidad de París, Villarreal publicaba el ensayo "Los Cometas en tiempo de Huayna Cápac", en el que comparaba las crónicas de Garcilaso con las observaciones modernas y consiguió identificar los cometas que los cronistas de la conquista española del Imperio de los Incas describían.


¿Cómo fue el encuentro entre Villarreal y Paulet? No hay bibliografía al respecto, pero con los indicios que hay podemos hacer un ejercicio de imaginación. 
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